Kin Cheung/AP

La gran competencia energética en la región de Asia y el Pacífico se ha estado construyendo durante años. Pero COVID-19 ha acelerado los cambios que se están produciendo y China está terminando 2020 en una posición significativamente más sólida en comparación con los EE. UU. Que cuando comenzó el año.

Mientras tanto, las relaciones de Canberra con Beijing continúan deteriorándose y hay pocas razones para ser optimistas de que se observe un cambio repentino y positivo en 2021.

Como la competencia en lugar de la cooperación se ha convertido en el marco dominante a través del cual tanto Beijing como Washington ven su relación bilateral, cada uno es cada vez más sensible a la evidencia de que otros países de la región de Asia y el Pacífico están apoyando a su oponente.

El impulsor fundamental de la hostilidad de China hacia Australia en 2020 proviene de su evaluación de que los líderes australianos han renegado de compromisos anteriores de nunca dirigir la alianza de seguridad del país con Estados Unidos contra China.

El primer ministro Scott Morrison ha pedido a Australia ya otras potencias medianas y pequeñas que se les otorgue «mayor libertad» en la forma en que maniobrarán entre Estados Unidos y China en el futuro.

Pero James Curran, de la Universidad de Sydney, advierte contra expectativas poco realistas:

Los grandes poderes simplemente no reparten espacios estratégicos a otros.

El poder de China en una trayectoria ascendente

A finales de 2019, el PIB de China se situó en 14,3 billones de dólares. Esto fue dos tercios del PIB de EE.UU. de $ 21,3 billones.

Las consecuencias del COVID-19 han acelerado la tendencia a favor de China. Las últimas previsiones de crecimiento del Fondo Monetario Internacional sugieren que la economía de China pasará de dos tercios a tres cuartas partes del tamaño de EE. UU. Para fines de 2021.

Y cuando se tienen en cuenta las diferencias de costos y las dos economías se miden en términos de su respectivo poder adquisitivo, el PIB de China ya es un 10% más grande que el de EE. UU.

Las ventas minoristas crecieron un 5% en China en noviembre, en comparación con el mismo mes del año pasado, ya que la economía del país continúa su fuerte recuperación. Yang Jianzheng / AP

Según el » Asia Power Index » del Lowy Institute , que rastrea el poder en los dominios económico, militar, diplomático y cultural, Estados Unidos sigue estando en la cima, pero su ventaja sobre China se ha reducido a la mitad desde 2018. Esto refleja principalmente pérdidas. por EE.UU. en lugar de ganancias por China.

E incluso antes de que llegara el COVID-19, una encuesta a líderes empresariales, mediáticos y de la sociedad civil en el sudeste asiático mostró que Pekín era considerado mucho más influyente que Washington en la región, aunque este poder creciente se veía con aprensión.

Casi la mitad dijo que tenía poca o ninguna confianza en Estados Unidos como socio estratégico o proveedor de seguridad regional.

Y cuando se le preguntó si la Asociación de Naciones del Sudeste Asiático (ASEAN) se vio obligada a alinearse con Estados Unidos o China, una mayoría de siete de los 10 países miembros de la ASEAN eligieron China.

El año pasado también generó dividendos para los líderes de China a nivel nacional, y la mayoría de los ciudadanos les otorgó altas calificaciones por su manejo de la crisis de salud pública, a pesar de cierta ira inicial por los primeros intentos del gobierno de encubrir la gravedad de la pandemia.

Esto refuerza los ya elevados niveles de confianza general en el gobierno central.

El contraste con Estados Unidos a este respecto es marcado. En mayo, una encuesta entre países reveló que el 95% de los encuestados chinos confiaba en su gobierno, en comparación con solo el 48% en los EE. UU.

Sin embargo, los líderes de China todavía parecen inseguros

Todas estas «victorias» naturalmente impulsarían el comportamiento internacional de China para que se vuelva más seguro y asertivo.

Pero la cosmovisión del presidente Xi Jinping es otro factor. En septiembre, Xi exhortó a los cuadros del Partido Comunista a «mantener un espíritu de lucha y fortalecer su capacidad de lucha». La palabra «lucha» apareció más de otras 50 veces en el mismo discurso.

Richard McGregor, del Lowy Institute, dice que esto refleja la opinión de Xi de que China se encuentra en un

lucha existencial contra un enemigo implacable empeñado en destruir China.

Los diplomáticos de China ya estaban preparados para adoptar un «espíritu de lucha» en un discurso pronunciado por el ministro de Relaciones Exteriores, Wang Yi, en noviembre pasado

Todo esto ha significado que en lugar de proyectar un aplomo seguro de sí mismo, el comportamiento internacional de China se ha desviado con frecuencia en la dirección del acoso alimentado por la inseguridad.

Australia ha estado en la primera línea de este tratamiento: se ha rechazado el diálogo a nivel de líderes y ministeriales , se han dirigido las exportaciones y se han desplegado campañas de propaganda .

Como era de esperar, la intransigencia de Beijing ha llevado al fortalecimiento de coaliciones como el Quadrilateral Security Dialogue (integrado por EE. UU., Australia, Japón e India), así como a conversaciones más profundas entre Japón, India y Australia sobre cómo construir una mayor resiliencia en las cadenas de suministro que son actualmente muy expuesto a China.

China advirtió que Australia y Japón ‘pagarán el precio correspondiente’ si un nuevo pacto de defensa firmado entre los países amenaza su seguridad. Eugene Hoshiko / AP

Mayor uso de zanahorias que de palitos

Existe alguna evidencia de que China está comenzando a reconocer que su comportamiento exagerado es contraproducente, al menos hacia algunos países, y hace un mayor uso de las zanahorias en lugar de los palos.

Su «diplomacia de las vacunas» en el sudeste asiático es un buen ejemplo .


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El COVID-19 ha afectado especialmente a Indonesia , con más de 600.000 casos en total hasta ahora. Pero apenas la semana pasada, Yakarta recibió 1,2 millones de dosis de una vacuna fabricada por una compañía farmacéutica china, Sinovac.

China está promocionando este esfuerzo como una “ Ruta de la Seda de la Salud ”, y se compromete a proporcionar miles de millones en ayuda y préstamos a la mayoría de países en desarrollo para ayudarlos a recuperarse de la pandemia.

Cajas que contienen vacunas contra el coronavirus fabricadas por Sinovac que llegaron la semana pasada a una instalación en Indonesia. Palacio presidencial de Indonesia / AP

Australia no tendrá mucha libertad con una China más fuerte

En el caso de Australia, sin embargo, es poco probable que China deje el palo en el corto plazo.

Como explica Dirk van der Klay, investigador de la ANU, pintar un marcado contraste entre el sudeste asiático y Australia sirve para recordarle a la región los beneficios de permanecer en los buenos libros de Beijing, así como los costos de cruzarlo.

Mientras que países como Estados Unidos, Gran Bretaña y Francia al menos le han ofrecido a Australia algo de apoyo retórico en su difícil situación con China, los vecinos del sudeste asiático más importantes de Australia han estado notablemente tranquilos .

Dado que el poder relativo de China aumentará aún más en 2021, Canberra podría sentirse aún más incómodo. Pero como el ex diplomático de Singapur de alto rango, Bilahari Kausikan, comentó en octubre, Australia «no está en una posición única», ya que «casi todos» en la región enfrentan el mismo desafío de gestionar las relaciones con China y los EE.UU. para maximizar sus intereses económicos y de seguridad. .

La desafortunada distinción de Australia es que debido a que sus relaciones con China ya se han hundido a tal profundidad, tiene menos capacidad para negociar un camino entre las dos grandes potencias.

Elevar las asociaciones con países como Japón, India e Indonesia ofrece un camino a seguir, pero junto con esto debe haber una estrategia pragmática para que la relación con China al menos vuelva a estabilizarse.

Tokio, Nueva Delhi y Yakarta han tenido serios desafíos con Beijing, pero sus relaciones nunca cayeron a las profundidades de las tensiones actuales entre China y Australia. Estos países también pueden ofrecer aquí algunos consejos útiles.

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